El antepasado del virus del SIDA es mucho más antiguo de lo que se pensaba

El «virus del sida de los monos» es la causa del virus humano del SIDA, se pensaba que este virus no era tan antiguo como recientemente se ha descubierto. Este descubrimiento pone en tela de juicio la posible evolución del VIH, que es probable que siga mucho tiempo más virulento.

El leucophaeus Mandrillus vive sólo en Camerún, Níger y en la isla de Bioko. Es uno de los primates africanos más amenazados. © Wikimedia Commons

El virus de inmunodeficiencia simia (VIS) es muy parecido al virus de inmunodeficiencia humana (VIH), en el fondo es algo lógico porque es su antepasado. Como sus nombres indican, estos retrovirus causan síntomas de inmunodeficiencia, pero la originalidad del VIS es que no causa (o si lo hace es de manera muy leve) estos síntomas en el huésped natural. Sólo una vez ha cruzado la barrera entre especies causa una forma grave de la enfermedad.

Exactamente al cruzar la barrera (por mantener relaciones sexuales con monos o por recurrir al consumo de carne de animales infectados) es cuando el VIH hace su aparición en los seres humanos, una transmisión, que probablemente ocurrió a principios del siglo XX y que dio lugar a las desastrosas consecuencias que hoy conocemos en el mundo. Pero, ¿qué se sabe sobre el origen del propio VIS?

Para volver atrás en el tiempo y comprender la evolución del virus, los investigadores de las universidades de Arizona y Tulane han estudiado los virus en los monos en la isla de Bioko. Esta isla, ubicada frente a Camerún en el Golfo de Guinea, que pertenece a Guinea Ecuatorial, se separó del continente africano hace unos diez mil años. Momento de la separación entre los monos del continente y de la isla.


Por lo menos 32.000 años de antigüedad

Una característica especial de los retrovirus, y el genoma viral, tiene que ver con la transcripción inversa del ARN en ADN por una enzima viral, insertado en el genoma de las células infectadas que permanece allí. Los investigadores recolectaron muestras de carne de animales silvestres: el leucophaeus Mandrillus, un mono babuino y un mandril, para el análisis genético. El ADN de estos monos reveló la presencia de cuatro cepas endémicas de VIS.

Estas cuatro variedades son similares a las distintas variedades del VIS que se encuentran en el continente, pero las diferencias no son menos grandes. Suponiendo que el virus ha evolucionado de forma aislada isla durante 10.000 años, la comparación precisa de las secuencias de ADN se utilizó para calcular la tasa de aparición de mutaciones, que ha sido más lenta de lo que pensábamos hasta ahora. Esto indica que la divergencia genética del virus comenzó mucho antes de la separación del continente de la isla de Bioko en África. Según estas estimaciones, el más antiguo antepasado común de estas cepas, por tanto, tienen una edad entre 32.000 años y 74.000 años o más, y no unos pocos cientos de años.

Este descubrimiento, publicado en la revista Science, va a tener repercusiones en nuestra comprensión del VIH. Si el VIS ha necesitado varios miles de años para evolucionar a un estado inofensivo para el huésped en su forma actual para los monos, es posible que el VIH siga el mismo camino para los seres humanos. Por consiguiente, no se trata de confiar en la historia natural, habrá que seguir luchando de la mejor manera posible contra el virus del SIDA.

Este descubrimiento también puede poner en duda las teorías acerca de la transmisión del virus a los seres humanos, lo que habría ocurrido muy tarde en la historia del VIS, mientras que el hombre puede haber estado expuesto a la enfermedad desde hace miles de años. Según los investigadores, un evento especial y misterioso debe haber sucedido en el siglo XX, favoreciendo la transmisión entre especies.

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