Las galaxias, pequeños enormes Cosmos

La clasificación galáctica propuesta por Hubble en 1925 permanece aún hoy en día como las más aceptada y popular.
La Vía Láctea pertenece a uno de estos cúmulos, el conocido como Grupo Local, que consta de unas veinte galaxias, a distancias de ella no superiores a dos millones de años-luz.

El termino galaxia, proviene del latín galaxĭas, y este a su vez del griego γαλαξίας, cuyo significado es lácteo, lo cual constituye una referencia al nombre de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea.

280px-hubble_sequence_photo.pngUna galaxia es “conjunto de gran tamaño constituido por numerosísimas estrellas, polvo interestelar, gases y partículas. Durante los últimos años se ha venido barajando la posibilidad de que estos enormes sistemas pudieran estar unidos a través de una fuerza gravitacional conocida como “energía oscura”.

Una galaxia de tamaño medio puede llegar a albergar 200.000.000 millones de estrellas de diferentes tipos, estrellas de secuencia principal, enanas blancas y marrones, gigantes rojas, estrellas de neutrones… Además de estrellas las galaxias se componen de otras estructuras tan complejas o más aún que una propia estrella. Algunas de estas estructuras son las nebulosas, los cúmulos estelares y los sistemas estelares múltiples.

Cada galaxia tiene tres componentes básicos: el disco, el bulbo central y un halo el cual rodea a la galaxia entera.

Bulbo. El bulbo es un esferoide de un tamaño del orden de 3260 años luz. Se encuentra densamente poblado por estrellas, principalmente estrellas de color rojo correspondientes a las primera generaciones de estrellas formadas hace mucho tiempo en la galaxia. En estas zonas se han descubierto recientemente la existencia regular de agujeros negros descomunales, del orden de millones de masas solares.



Disco. El disco se caracteriza por contar con brazos espirales que albergan estrellas jóvenes, con entre uno y 10 millones de años de edad. Estas estrellas se caracterizan por ser azuladas y con altos contenidos de elementos más pesados que el helio, caracteristica conocida como metalicidad. A las estrellas las acompaña en diferentes cantidades gas y polvo galactico. Todo este conjunto gira en torno al centro galáctico a unas velocidades del orden de 200-300 km/s. En los brazos espirales, la velocidad es menor y apenas llegan a alcanzar velocidades de unos 30 km/s, haciendo de esta zona una de las mas seguras a la hora de poderse desarrollar sistemas estelares con posibilidades de albergar algún tipo de vida.

Halo. El concepto de halo fue originalmente utilizado para describir la región esférica que rodea al disco a través de la que se mueven los cúmulos globulares (grupos de 10,000 a 1,000,000 de estrellas de población II ) y algunas estrellas individuales.
Posteriormente el halo pasó a conocerse como una región mucho mayor en la que la influencia gravitacional de la conocida como materia oscura tiene un papel principal en el modelado de la propia galaxia.
Se cree que el halo envuelve a toda la galaxia y que la parte brillante del mismo tiene un radio del mismo tamaño aproximado que el del disco galáctico.

280px-andromeda_galaxy.jpgLas galaxias han sido clasificadas, históricamente, de acuerdo a su forma aparente, características definida como morfología visual. Podemos establecer una aproximación a los tipos de galaxias existentes en base a los resultados obtenidos de las observaciones desarrolladas hasta el momento. Según estos resultados podemos establecer

  1. – Elípticas (13%)
    – Espirales normales (61%)
    – Espirales barradas (22%)

Las espirales varían de esféricas a muy aplanadas y pueden tener núcleos masivos y brillantes así como brazos muy curvados. Por otro lado estas galaxias también pueden tener núcleos pequeños y brazos sueltos. Un tipo intermedio de galaxia carece de brazos espirales. El restante de estas, el 4 por 100 de galaxias, son tipos irregulares y no están incluidas en el esquema propuesto por Hubble a partir de 1930. (a la derecha)

La clasificación galáctica propuesta por Hubble en 1925 permanece aún hoy en día como las más aceptada y popular. Hasta 1917 se creía que el Sol se encontraba en el centro de la galaxia, pero hoy se sabe que está en uno de los brazos espirales a unos 30.000 años luz del centro.

Los enormes tamaños de las galaxias y las distancias entre ellas, inducen a pensar que estas son como islas en el vacío cósmico. Sin embargo una referencia terrenal mas aproximada para denominarlas, sera la de archipiélagos, puesto que las galaxias tienden a agruparse en colonias, cuyo número de miembros varia dese sólo unas docenas, hasta más de 10.000. Estas colonias se denominan cúmulos galácticos.

La Vía Láctea pertenece a uno de estos cúmulos, el conocido como Grupo Local, que consta de unas veinte galaxias, a distancias de ella no superiores a dos millones de años-luz. A él pertenecen la galaxia de Andrómeda, el Triángulo y las pequeñas Nubes de Magallanes. Estas galaxias pueden considerarse como galaxias “satélites” de la Vía Láctea.

A treinta millones nuestra Vía Láctea, se encuentra el Cúmulo de La Virgen, que alberga varios miles de galaxias y tiene un diámetro de veinte millones de años-luz. Un “poco” más allá, a doscientos millones está el Cúmulo de la Cabellera de Berenice con la increíble cifra de 9.000 galaxias. El cúmulo de galaxias más distante fotografiado por el telescopio Hale, se le conoce como el cúmulo del Boyero y se encuentra a unos cinco mil millones de años-luz.

Dentro de los cúmulos existe gran cantidad de parejas de galaxias, que forman sistemas dobles, girando alrededor de un centro de gravedad común. Los cúmulos, a su vez, se agrupan en supercúmulos, distribuidos uniformemente en el espacio.

clasificaciongalaxias.jpgEstas estructuras que se encuentra de forma regular con similares características, llevan a establecer una jerarquía de sistemas, que van desde la simple estrella (o de los sistemas binarios múltiples), al cúmulo estelar y de éste al cúmulo de cúmulos estelares o galaxias y por último al cúmulo y supercúmulo de galaxias.

Se han hecho cálculos sobre la cantidad de galaxias existentes en nuestro Universo atendiendo a cálculos proporcionales en relación al número de galaxias que se han descubierto hasta ahora y a otros parámetros que aplican los cosmólogos y astrónomos.

Una fotografía de larga exposición realizada por el telescopio espacial Hubble sobre una zona pobre en objetos astronómicos revelo, tras un estudio más minucioso, la existencia en esa “zona pobre”, una gran cantidad de galaxias, algunas de ellas situadas a decenas de miles de millones de años luz.

Los astrónomos hicieron cálculos y establecieron que el Universo podría albergar del orden de 50.000 millones de galaxias. Estudios mas recientes han establecido en 100.000.000 millones el número total de galaxias de nuestro Universo observable.

Ante semejantes cifras, no podemos sino asombrarnos de la enormidad y variedad de nuestro Universo que espera a que vayamos a descubrirlo y revelar sus innumerables maravillas.

FUENTES GRAFICAS: WikiCommons

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