Plasticidad cerebral: el cerebro es más flexible de lo que se pensaba

Una plasticidad asombrosa de cerebro humano acaba ponerse de relieve: los resultados del sentido del tacto aumentan en algunos días solamente en voluntarios a los que se tapa los ojos y esa adaptación es reversible a las 24 horas.

Voluntario Experimento Plasticidad VisualSe sabe que las personas privadas del sentido de la vista desarrollan sus sentidos de tacto y audición. Pero un experimento reciente realizado en el Beth Israel Deaconess Medical Center (BIDMC) cuyos resultados acaban de publicarse, pone de manifiesto que tal adaptación puede efectuarse en algunos días y que es reversible. Según los autores del estudio, esta elevada plasticidad implica que las capacidades reveladas por la pérdida de la visión debían preexistir, en un estado latente.

Alvaro Leone y sus colegas hicieron participar a 47 voluntarios que se prestaron a una experiencia difícil. Durante cinco días, la mitad de ellos llevó permanentemente una máscara sobre los ojos, privándolos de toda visión. Durante este tiempo, se sometían todos a intensas actividades que ponían en funcionamiento el sentido del tacto, en particular el aprendizaje del Braille durante entre 4 y 6 horas al día.

Se realizaron dos series de experiencias. La primera, sobre 32 temas, consistía en observar en imágenes por resonancia magnética funcional (IRMf) el funcionamiento del cerebro durante y después del período ciego. Resultados: los voluntarios que llevan la máscara aprenden más rápidamente Braille que el grupo de control. Al examen en IRM, la corteza visual de las personas con los ojos vendados muestra una activación importante a los estímulos táctiles. Es decir, una zona del cerebro implicada en la visión parece inmediatamente utilizada para analizar las señales del tacto. Pero 24 horas después de que la máscara se les haya quitado, esta capacidad desaparece completamente, dado que no se estimuló la corteza visual más que por la visión.

Plasticidad Cerebral

En A, imágenes en IRM mostrando, señaladas en colores, las zonas presentando diferencias entre los temas a los ojos vendados y los testigos (color anaranjado en la imagen tomada al día 5, azul en la del día 6). En B, resultados de pruebas en la zona coloreada en naranja, en que se mide la respuesta de sus neuronas a estimulación táctil. El eje vertical indica, en porcentaje, la diferencia de resultados entre los temas con y sin máscara. © Alvaro Leone

En un segundo experimento, 15 personas sufrieron una prueba más bien invasivo. Se sometieron a un estímulo magnético transcraneal repetido (rTMS), una técnica empleada en terapia de desordenes psiquiátricos y consistente en someter al cerebro a un campo magnético. El efecto buscado en la experiencia es causar una disfunción temporal dentro de la corteza visual. Los voluntarios obtenían entonces peores resultados en el aprendizaje del Braille. Aún así, se puede concluir que una parte de la superficie cerebral de la visión puede también servir para el sentido del tacto.

Según los autores del estudio, estos resultados ponen en entredicho la hipótesis clásica según la cual algunas estructuras independientes del cerebro y altamente especializadas son contratadas en el análisis de la información sensorial de origen diferente. “Nuestro estudio pone de manifiesto que esta visión es incorrecta, afirma Alvaro Leone, e ilustra la capacidad del cerebro humano para reorganizarse él mismo rápida y dinámicamente.

Los investigadores sugieren que esta adaptación rápida y reversible no se basa en la instauración de nuevas conexiones entre neuronas y sí en la activación de estructuras ya existentes hasta entonces encubiertas. Actualmente, ningún mecanismo fisiológico conocido puede explicar este fenómeno. “Pensamos que estos principios pueden también aplicarse a otras pérdidas sensorias», insiste Alvaro Leone, «como la sordera, o una pérdida funcional después de una lesión cerebral”.

En cualquier caso, sigue siendo la prueba de capacidades de adaptación insospechadas en el ser humano

Imagen de voluntario en los experimentos de Álvaro Pascual-Leone

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