El Polo Sur lunar bajo la mirada de la Lunar Reconnaissance Orbiter

La sonda americana Lunar Reconnaissance Orbiter ha hecho cientos de fotografías durante sus pasajes sucesivos sobre el Polo Sur de la Luna. El resultado final es un mosaico que muestra la apariencia de una región tormentosa de la Luna fascina a los científicos.

Incluso si no descubre todos los días un puente, un agujero o un cráter en la Luna, el LRO metódicamente persigue la cobertura fotográfica de nuestro satélite. Los estadounidenses no deben sentirse decepcionados porque con el orbitador han firmado su regreso a la Luna en 2009 después del éxito de las misiones lunares diferentes: el Smart Europeo, el Chang’e chino, la japonesa Kaguya y la india Chandrayaan.

Situado a 50 km de altitud de la órbita polar que recorre en dos horas, el LRO se destina principalmente a la búsqueda de agua en las regiones polares, donde la luz solar nunca llega al fondo de los cráteres. La nave está equipada con tres cámaras, dos de amplio campo para imágenes en color y una de longitud focal de alta resolución en blanco y negro. Un altímetro láser, un radiómetro que busca los puntos fríos, dos sensores de agua (una medición de la radiación de la Lyman-alfa y la distribución del hidrógeno en distintos puntos del suelo) y un dispensador de rayos cósmicos completan su instrumentación.


Un mes para fotografiar el polo sur lunar

A la LRO le ha costado hacer 288 viajes al ritmo de uno cada dos horas para fotografiar toda la región del polo sur. Tomó más de un mes colocar los clichés que conforman el mosaico final corrigiendo la la posición cambiante de la luna respecto del sol. Un examen cuidadoso revela una perspectiva diferente de los cráteres, la «conexión» entre el primer y la último de imágenes que son visibles a unos 90 grados de longitud este. El mosaico muestra muchos cráteres cuyo fondo lleva en la sombra durante cientos de millones de años. Los científicos especulan que se trata de la existencia de grandes cantidades de agua congelada, llegada allí por múltiples impactos de cometas.

Uno de ellos, el cráter Cabeus contra el que se estrelló la sonda LCROSS. Este último había hecho el viaje con la LRO y luego se precipitó el 9 de octubre de 2009 sobre Cabeus. Al observar la columna causada por el impacto del propulsor Centauro IV minutos antes de su propio accidente, la sonda LCROSS reveló la presencia de agua a través del espectrómetro. Mark Robinson, responsable de la OPR de la cámara dijo: «La sombra permanente en el fondo de algunos cráteres podría favorecer la presencia de hielo y otras moléculas volátiles de los primeros días del sistema solar«, un sueño para los astrobiólogos.

Aceptando la posible presencia de agua, que entusiasma a algunos científicos, para otros supone una fuente de preocupación. Los científicos chinos están calculando cómo el efecto que la difusión de la luz solar causada por las moléculas de agua podría distorsionar las observaciones telescópicas hechas en la luna, como las realizadas por la misión Chang’e.

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