Hitos de la historia del automóvil

El automóvil es un invento reciente. Aunque nosotros pensemos que ha estado ahí desde hace muchas décadas, tan sólo tiene cien años. A pesar de ello, ha sufrido un vertiginoso desarrollo, tanto en su perfeccionamiento como en su generalización. Desde aquellos primeros modelos, de ocho o nueve caballos de potencia y que alcanzaban velocidades mínimas hasta los bólidos de hoy que llegan a los trescientos kilómetros por hora (y algunos hasta a más), mucho han tenido que trabajar los ingenieros y fabricantes.

El automóvil es un invento muy reciente, si lo comparamos con la historia de la humanidad. Hoy vemos nuestras carreteras atestadas de ellos, pero apenas tienen cien años de antigüedad. A pesar de todo, en este tiempo, se pueden señalar algunos hitos importantes en su desarrollo :

Curiosamente, el primer coche sin caballos es mucho más antiguo : en 1.769, el capitán Cugnot presentaba una carreta de vapor pensada para transportar cañones. Alcanzaba la increíble velocidad de cinco kilómetros a la hora y debía pararse cada 15 minutos para cargar agua.

Pero hubo que esperar a que se inventase el motor de gasolina para ver rodar los primeros automóviles, construidos por Karl Benz, en 1.885, y Gottlieb Daimler, en 1.886. Éste último le puso a su invento el nombre de una de las hijas de su socio : Mercedes. El nombre aún se conserva.

La producción industrial de coches se inició, no obstante, al otro lado del charco. Fue el estadounidense Eli Ransom Olds, cuyo primer Oldsmobile apareció en 1.901.

Hasta entonces, los vehículos solían ser de madera. El primero que se fabricó de metal lo lanzó Napier, en Gran Bretaña, en 1.902, y tenía nueve caballos. Ese mismo año, la casa belga Dechamps introduce el arranque eléctrico en sus coches ; y la francesa Renault el freno de tambor.

En 1.903, se lanzó en Holanda el Spyker, primer vehículo con tracción y frenos en las cuatro ruedas.
Charles Rolls y Henry Roice, por su parte, fundaron en 1.904 la Rolls – Roice. En España, la primera marca que salió al mercado fue la Hispano – Suiza, en ese mismo año. Precisamente era una fábrica artesanal de coches de lujo asesorada técnicamente por la anterior.

Aunque el silenciador de los vehículos nos parece algo moderno, no lo es. El primer coche con silenciador se construyó en Estados Unidos en 1.904.

Al año siguiente, aparecen en Londres los primeros autobuses de gasolina. Todos estos hechos son importantes, pero el primer gran hito de la historia del automóvil se produjo en 1.908 : Henry Ford lanza el modelo T. Desde esa primera unidad y hasta su desaparición, en 1.927, se vendieron aproximadamente quince millones de Ford T. Este mismo industrial pasó a la historia como el creador de la fabricación en cadena, consistente en tener uno o varios operarios específicamente dedicados a una etapa de la misma, con lo que se ahorra muchísimo tiempo. Pero aquellos pioneros aún verían avances que, para ellos, sin duda, serían increíbles.

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