¿Qué es un quásar?

Aunque el Hombre ha mirado a las estrellas desde el inicio de los tiempos y es mucho lo que ha aprendido de ellas, el Universo aún alberga muchos enigmas. Uno de ellos es el protagonizado por los quásares (o «quasi stellar radio source»), unos misteriosos y lejanos objetos estelares sobre los que se han formulado varias hipótesis.

El Hombre ha mirado a las estrellas desde los orígenes de la Civilización tratando de desentrañar los misterios del Universo. Lo hicieron los babilonios, los egipcios y, como no, los griegos, con Aristóteles a la cabeza, cuya concepción de aquél duró hasta que Copérnico estableció al Sol como centro sobre el que orbitaba la Tierra.

Sin embargo, aunque desde entonces hemos avanzado mucho, aún es más lo que todavía desconocemos del Universo. Elementos como por ejemplo los agujeros negros continúan presentando muchas incógnitas para la Astronomía. Y algo parecido sucede con los quásares, cuyo nombre es un acrónimo de las iniciales de su nombre en inglés: «quasi stellar radio source» o «fuentes de radio casi estelares».

Un quásar recreado artísticamente

Un quásar recreado artísticamente.

Tal denominación se debe a que emiten enormes cantidades de energía, con radiaciones similares a las estrellas. No obstante, son centenares de veces más brillantes que éstas. Además, su energía no sólo se compone de luz sino también de radiofrecuencias que, en ocasiones, son mucho más potentes que aquélla. De hecho, al comenzar a estudiar las ondas de radio, los científicos empezaron a localizar fuentes muy potentes de ellas que, a veces, ni siquiera correspondían a objetos visibles. En cualquier caso, la Ciencia parece haber alcanzado un consenso en cuanto a varias de sus características.

Así, basándose en el corrimiento al rojo que muestran los quásares visibles y combinándolo con la Ley de Hubble, la comunidad científica ha llegado a la conclusión de que son objetos extremadamente lejanos, enormemente luminosos y muy compactos. Su hipótesis es que se trata de núcleos activos de galaxias jóvenes en formación. Se denomina así a la región compacta situada en el centro de una galaxia activa que emite radiación electromagnética y que no está constituida por ninguno de los componentes habituales de ésta (estrellas, polvo y gas interestelar).

De hecho, se han descubierto quásares a doce mil millones de años luz de la Tierra y ésta es, aproximadamente, la edad del Universo. Con todo, lo más espectacular de los quásares no es su lejanía sino su luminosidad, ya que deben emitir enormes cantidades de energía para ser visibles desde la posición de la Tierra. Por ejemplo, el s50014+81 se estima que es sesenta mil veces más brillante que toda la Vía Láctea. Pero lo más sorprendente es que esa ingente cantidad de energía proviene de una región de un tamaño cien mil veces más pequeño que una galaxia normal. Por todo ello, es mucho lo que aún debemos aprender acerca de los quásares.

Fuente: Astromía.

Foto: European Southern Observatory.

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