Hallan nuevo planeta capaz de albergar vida

Un nuevo planeta se suma a los 5 posiblemente «habitables» por el hombre

Cuatro de los mejores seis exoplanetas potencialmente habitables se han encontrado desde septiembre de 2011. Laboratorio de Habitabilidad Planetaria.

Un planeta recién descubierto puede ser uno de los principales contendientes para la vida fuera de la Tierra, según los investigadores que llamado a este planeta Gliese 163c, aunque su nombre informal es «Súper Tierra».

«Hay una amplia gama de estructuras y composiciones que indican que Gliese 163c puede ser un planeta habitable», dijo Xavier Bonfils, de Joseph Fourier de la Universidad de Grenoble de Francia.

Bonfils y un equipo internacional de astrónomos estudiaron casi 400 estrellas enanas rojas con el Buscador Radial de Alta Precisión Velocity Planet (HARPS), un espectrógrafo instalado en el telescopio de 3,6 metros en el Observatorio Europeo del Sur, Observatorio La Silla, en Chile.

Gliese 163c era uno de los dos planetas alienígenas que fueron encontrados orbitando la estrella Gliese 163, que se encuentra a unos 50 años luz de la Tierra, en la constelación Dorado.

Con un peso de alrededor de siete veces la masa de la Tierra, Gliese 163c podría ser un planeta rocoso, o podría ser un gigante gaseoso enano, dijeron los investigadores: «No sabemos con seguridad que se trata de un planeta terrestre», dijo Bonfils. «Los planetas de ese régimen de masa pueden ser océano-terrestre o planetas tipo Neptuno».

Orbitando en el borde interior de la zona habitable, Gliese 163c tiene de 26 días para girar alrededor de su estrella madre, que es considerablemente menos brillante que nuestro sol. El segundo planeta, Gliese 163b, tiene un período orbital de sólo nueve días.

Bonfils señaló que hay alrededor de un 2 por ciento de posibilidades de que Gliese 163c podría pasar entre su estrella y el sol desde la perspectiva de la Tierra. Si es así, los científicos pueden ser capaces de obtener más información sobre el lejano planeta al verlo cruzar la cara de su estrella anfitriona.

El Laboratorio de Habitabilidad Planetaria (PHL) de la Universidad de Puerto Rico en Arecibo mantiene un catálogo de los mundos alienígenas que considera buenos candidatos para albergar vida. El recién descubierto Gliese 163c ocupa el quinto lugar en la lista.

«Estamos encontrando más planetas potencialmente habitables ahora que antes», dijo Abel Méndez de PHL. De los seis planetas en la lista de PHL, cuatro se han encontrado en el último año: Kepler-22b, Gliese 667Cc, HD 85512b, y, por supuesto, Gliese 163c.

«La mayoría de ellos están relativamente cerca», dijo Méndez.

Para clasificar los planetas habitables, Méndez y sus colegas de PHL compararlos con el único planeta conocido por albergar la vida.  Las temperaturas de los planetas alienígenas son difíciles de estimar para los investigadores pues la misma está fuertemente influenciada por las características de la atmósfera, y los científicos no saben mucho acerca de la mayoría de las atmósferas de los exoplanetas.

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