El primer planeta similar a la Tierra podría ser descubierto en 2013

La búsqueda de un planeta similar a la Tierra es algo que ocupa a los astrónomos desde hace ya tiempo y toda vez que aparecen coincidencias en las condiciones de habitabilidad de diversos planetas, las expectativas aumentan.

Pero pocas veces antes se estuvo tan cerca de afirmar que el primer exoplaneta ajeno a la Tierra podría ser descubierto en 2013 por el telescopio Kepler, según la predicción de un astrónomo.

Se trata, de hecho, del primer planeta similar a la Tierra lo que sería un descubrimiento épico que llevaría a la humanidad a valorar de nuevo su lugar en el universo.

Si bien los astrónomos han encontrado un número de exoplanetas bastante alto en los últimos años y que comparten uno o dos rasgos clave con nuestro propio mundo -como el tamaño o la temperatura superficial inferido-, todavía no se ha descubierto un planeta diferente con idénticas condiciones suficientes para la vida humana. Pero la Tierra podría dejar de ser el único planeta habitable por el ser humano en 2013, dicen los científicos.

«Estoy muy seguro de que el primer gemelo de la Tierra será descubierto el año próximo», dijo Abel Méndez, quien dirige el Laboratorio de Habitabilidad Planetaria de la Universidad de Puerto Rico en Arecibo.

La representación artística del planeta lo evidencia como potencialmente habitable candidato Tau Ceti f, que se detectó en diciembre de 2012. El posible planeta, se encuentra a sólo 11,9 años luz de la Tierra y es por lo menos 6,6 veces más masivo que la Tierra.

Los astrónomos descubrieron el primer exoplaneta orbitando una estrella de tipo solar en 1995, pero puesto que se han descubierto más de 800 mundos fuera de nuestro sistema solar, son muchos más los candidatos que se encuentran a la espera de la confirmación por observaciones de seguimiento.

El prolífico telescopio espacial Kepler de la NASA tiene marcados más de 2.300 potenciales planetas desde su lanzamiento en 2009. Sólo 100 o menos se han confirmado hasta la fecha, pero los científicos de la misión estiman que al menos el 80 por ciento va a terminar siendo el verdadero negocio.

En diciembre pasado, por ejemplo, Kepler descubrió un planeta 2,4 veces mayor que la Tierra orbitando en la zona habitable de su estrella donde el agua líquida y tal vez la vida tal como la conocemos, pueden existir.

El equipo de Kepler y otros grupos de investigación han detectado varios otros mundos como ese (que se conoce como Kepler-22b), con lo que la cifra actual de exoplanetas potencialmente habitables llega a nueve según los cálculos de Méndez.

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