Volcanes: la furia de la Tierra

Las erupciones volcánicas más importantes de la historia. Historia de los volcanes. El Vesubio, Krakatoa, Long Valley, Tambora. La Fragua de Vulcano.

Bajo el monte Etna en la isla de Sicilia, o en otra isla 25 km al norte de ésta, una pequeña integrante de las islas Eóleas, bajo tierra en algunas de las dos islas italianas, tenía su taller donde forjaba con hierro y fuego las armas y armaduras para dioses y héroes. Hablamos de Vulcano, dios romano, hijo de Júpiter y Juno, casado con Venus, diosa del amor y la fertilidad. En la mitología griega, su equivalente es Hefesto, hijo de Hera, casado con Afrodita. Este dios, siempre representado trabajando en su forja de hierro, atizando metales con el fuego, daría su nombre (en su versión latina) a los volcanes: el único conducto que comunica en forma directa la superficie de la Tierra con la corteza terrestre.

imagen: Wikipedia

La imagen de la Fragua de Vulcano (o Hefesto), más allá de lo mitológico, transmite sin dudas la sensación de lo que puede estar pasando dentro de un volcán. Los volcanes son la única vía de comunicación directa entre la superficie de la Tierra (la litósfera) y los niveles profundos de la corteza terrestre. A lo largo de la historia del planeta, han sido innumerables los volcanes que han entrado en erupción. No obstante, podemos crear una lista de las erupciones más importantes o impresionantes, por el poder devastador que tuvieron, por el impacto y los cambios que ocasionaron, o bien por el número de víctimas mortales que ocasionaron.

Sin dudas, del listado que aquí presentamos quedarán excluidas algunas erupciones que vulcanólogos podrían objetar, pero nos sirve para darnos una idea fiel de lo que sucede cuando Hefesto libera su furia sobre la superficie terrestre.



El Volcán de Long Valley en el Campo Volcánico de California (límite de Sierra Nevada, California, EEUU), se considera actualmente activo. Durante el año 2000 se registraron algunos terremotos de baja intensidad en la zona del volcán, y la última erupción (menor) fue en 1996. Pero lo incluimos en este listado, debido a que hace 760.000 años, la erupción masiva del volcán originó la enorme depresión de la zona, hoy denominada “La Caldera de Long Valley”, cuya extensión es de de 15 Km por 30 Km.

También en épocas prehistóricas, se ocasionaron las sucesivas erupciones que dieron forma a lo que hoy es el Parque Nacional Yellowstone en Estados Unidos. El sistema volcánico que se registra en este parque pertenece a la categoría de “supervolcanes”, dado que las erupciones sobrepasan y por mucho las erupciones de los “volcanes comunes”. La última de las erupciones más impresionantes ocurrió hace 640.000 años, y fue 3.000 veces superior a la erupción del monte Vesubio. Esta explosión cubrió de cenizas y rocas volcánicas gran parte del territorio que hoy es Estados Unidos, todo el lado oeste, parte central del país, e inclusive llegó a lo que hoy es México. La Caldera de Yellowstone se encuentra en el estado de Wyoming, al noroeste de Estados Unidos, por lo que nos debería impresionar entonces el alcance geográfico de aquella erupción. Sin embargo no fue la mayor del volcán, aunque sí la última masiva, ya que luego continuaron erupciones pero de menor alcance. La erupción más violenta del volcán de Yellowstone ocurrió hace 2,1 millones de años, que expulsó 2450 km3 de materia volcánica.

imagen: Wikipedia

Las sucesivas erupciones fueron dando forma a la zona, hoy famosa por los fenómenos geotérmicos, ya que allí se encuentran las dos terceras partes de todos los geiseres del mundo.

Ya en épocas históricas (luego de la invención de la escritura), se registra la erupción del volcán de Santorín, que sumergió la antigua isla de Creta (dando origen a la actual isla de Creta y otras menores en la costa de Grecia), acabando con la civilización menoica. La erupción de este volcán está relacionada con la leyenda de la Atlántida, ya que es posible que Platón se haya inspirado en estos sucesos para narrar su historia de la mítica civilización.

En el año 79 antes de Cristo, se produce la erupción más antigua documentada por testigos oculares. Fue Plinio el Jóven quien observó (desde la costa contigua) y luego narró la erupción del volcán Vesubio, que en aquel año sepultó las ciudades de Pompeya y Herculano. El monte Vesubio es considerado el volcán activo más peligroso de la actualidad, ya que a sus laderas hoy viven más de 3 millones de personas. La última erupción se registró en 1944, y a lo largo de los años hubo sucesivas explosiones que llegaron a cubrir de polvo y cenizas gran parte de Europa. No obstante, la erupción del año 79 a.C. además de ser la primera erupción narrada por un testigo ocular (de importante valor naturalista), además sepultó casi instantáneamente a las ciudades que se encontraban en su radio de alcance, y permitió conservar intactas estas ciudades romanas, que hoy representan un emplazamiento arqueológico de invalorable valor permitiendo estudiar la cultura romana de la Edad Antigua.

«Jardín de los Fugitivos», Pompeya. La ciudad entera, casas y hasta personas han sido conservados por la ceniza volcánica. foto Wikipedia

Más cerca en el tiempo, se registran las erupciones del volcán Etna en Sicilia, el paradigma de los volcanes, como vimos al principio del artículo. Estuvo activo desde siempre, y es el volcán activo más grande de Europa. La primera erupción del volcán Etna que se registró fue en 1500 a.C., y las mayores ocurrieron en el año 122 a.C., en 1669 que destruyó la ciudad de Catania, en 1928 y en 1787. Actualmente el volcán Etna –como dijimos- se encuentra activo, y siempre está alerta la posibilidad de una erupción masiva.

En 1815 entra en erupción el más devastador y mortal de los volcanes, el Tambora, en Indonesia, causando más de 50.000 muertes. La nube de cenizas y masa piroplástica ocultó el sol durante dos días, y ocasionó grandes cambios climáticos no sólo en la región inmediata sino en todo el mundo. Al año siguiente (y como consecuencia de esta erupción) se registró un “verano frío”, que perjudicó las cosechas en Europa y en Estados Unidos, causando miles de muertes por enfermedades y hambrunas mundiales.

La erupción del volcán de Krakatoa, en Indonesia, el 26 agosto de 1883 hundió el estrecho de la isla de Java, parte de la isla de Sumatra, y la propia isla volcánica de Krakatoa. Generó tsunamis con olas de hasta 35 metros de altura, y ocasió más de 35.000 muertes. Desde 1927 se han registrado erupciones en el fondo del océano, que han dado origen a una nueva isla volcánica, llamada Anak Krakatoa (Hija de Krakatoa), y que se estima su poder destructivo sería aún mayor.

Ilustración: Asociación de Geógrafos de España

En 1902, en Martinica, erupcionó el volcán Montagne Pelée (en las Antillas), destruyendo la ciudad de Saint-Pierre. Y en noviembre de 1985, el pico Nevado del Ruiz, en Colombia (América del Sur), dejó como lamentable saldo más de 25.000 muertos. En la isla de Hawaii, aunque no con resultados negativos, se suelen registrar a menudo, erupciones de los varios volcanes que allí se encuentran, siendo un espectáculo más vistosos de la naturaleza.

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