¿Por qué se origina el arco iris?

Sol y agua son los dos componentes que originan el despliegue de colores que forma el arco iris. Un fenómeno que nos regala la naturaleza tras cada día de lluvia.

arco iris

Arco iris

Desde que éramos pequeños nos hemos sorprendido al ver ese arco repleto de colores que se esbozaba en el cielo después de la lluvia, pero nunca hemos sabido muy bien porqué se producía y cómo. Estas y otras peculiaridades del arco iris son algunas de las curiosidades que la naturaleza esconde y hoy vamos a descubrir.

Para poder contemplar el arco iris es preciso que coexistan dos elementos: gotas de lluvia y rayos solares. No se trata más que de un fenómeno óptico y metereológico que se origina cuando los rayos de sol atraviesan algunas partículas de humedad en la atmósfera, por eso cuando en días de lluvia aparece el sol se origina este colorido arco. Por la misma razón también podremos observarlo en zonas de niebla o en una cascada, por la humedad.

Antes de explicar el origen científico de este fenómeno queremos señalar que la visión del arco iris depende en su mayor parte de la posición de la persona. Es decir, para poder contemplarlo es preciso tener el sol detrás, así los rayos atraviesan las partículas de humedad y se forma delante nuestro el arco iris. Cabe señalar que cuando mejor lo veremos será cuando el cielo esté parcialmente nublado. En muchas ocasiones incluso podremos vislumbrar un segundo arco menos luminoso con los colores invertidos, esto se debe al reflejo del arco iris primario en una segunda cortina de agua en las nubes.

Todos hemos dibujado de pequeños un arco iris en nuestras láminas del colegio, siempre alrededor de árboles y niños jugando, pero, ¿conocemos el orden de los colores? Aunque parezca absurdo es un patrón fijo, nunca se alteran y siempre se componen de la misma manera. Desde el exterior al interior: rojo, naranja, amarillo, verde, azul, índigo y violeta. Por lo tanto cuando se produzca el arco iris secundario los colores se invertirán.

René Descartes fue el primero en dar una explicación científica al fenómeno. En 1637  descifró su investigación anunciando que el origen del arco iris se basa en los fenómenos de refracción y reflexión que experimenta un rayo de luz cuando pasa de un medio a otro. La refracción consiste en un cambio de dirección del rayo de luz. Si penetra en la gota de agua un segundo rayo paralelo al primero pero situado se reflejará (reflexión) al incidir en la superficie posterior y se volverá a refractar al salir. Así mediante pequeñas desviaciones de la incisión del rayo se forma el arco de colores de unos 42º.  Descartes también descubrió que la forma de las gotas de lluvia es importante para producir el efecto, cuanto más redondas sean mas fácil será la descomposición de la luz solar en ellas. Sobre todo será crucial la ausencia de viento o lluvias torrenciales.

En la rama histórica también hay curiosidades respecto al arco iris, que en algunas culturas representaba una imagen sagrada. En la mitología griega se consideró el camino enviado por un mensajero entre la tierra y el cielo, y para la china era un corte en el cielo sellado por Dios. En la religión católica cuenta la Biblia que tras la inundación que produjo el naufragio del arca de Noé, el arco iris simboliza el mensaje de Dios, que nos dice que no permitirá que la vida en la tierra sea destruida nunca.

Un fenómeno sorprendente que nos regala la naturaleza desde su nacimiento. Disfruta de cada uno de ellos y no olvides buscar su reflejo.

Foto/ Theresa in MS

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