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La más avanzada nave de exploración marciana de la NASA, Curiosity, ha aterrizado en el planeta rojo.

El vehículo de una tonelada, colgando de las cuerdas de una mochila cohete, aterrizó en Marte el domingo para poner fin a un vuelo de 36 semanas y así comenzar una investigación de dos años.

El Mars Science Laboratory (MSL) de la NASA que llevó a Curiosity, tuvo éxito en cada paso del desembarco de los más complejos jamás intentados en Marte, incluyendo la ruptura final de los cables de herradura y la maniobra de salir volando de la mochila de cohetes.

«Hoy en día, las ruedas de Curiosity han comenzado a abrir el camino de huellas humanas en Marte. Curiosity, el robot más sofisticado jamás creado, ahora está en la superficie del Planeta Rojo, donde tratará de responder a antiguas preguntas sobre si alguna vez existió vida en Marte o si el planeta puede sostener la vida en el futuro«, dijo el administrador de la NASA Charles Bolden. «Este es un logro asombroso que fue posible gracias a un equipo de científicos e ingenieros de todo el mundo y dirigido por los extraordinarios hombres y mujeres de la NASA y de nuestro Laboratorio de Propulsión a Chorro. El presidente Obama ha presentado una visión audaz para enviar humanos a Marte en mediados de la década de 2030, y el aterrizaje de hoy marca un paso significativo hacia el logro de este objetivo».

Curiosity aterrizó a las 10:32 pm del 05 de agosto, PDT, cerca del pie de una montaña de tres kilómetros de altura y 96 millas de diámetro en el interior del cráter Gale. Durante una misión de casi dos años del Gobierno, el robot investigará si la región ofreció, alguna vez, condiciones favorables para la vida microbiana.

«Los siete minutos de terror se ha convertido en los siete minutos de triunfo», dijo el Administrador Asociado para la Ciencia de la NASA, John Grunsfeld. «Mi alegría inmensa en el éxito de esta misión sólo se compara con el orgullo enorme que siento por las mujeres y los hombres del equipo de la misión.»

Curiosity volvió a su primer punto de vista de Marte, una escena de gran angular de la tierra rocosa cerca de la parte delantera del vehículo. Más imágenes se prevé en los próximos días, como la misión combina observaciones del lugar de aterrizaje con las actividades para configurar el móvil para el trabajo y comprobar el rendimiento de sus instrumentos y mecanismos.

«Curiosity nos está hablando de la superficie de Marte», dijo el Gerente de Proyecto MSL Peter Theisinger, del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California «El aterrizaje ya pasó lo que nos lleva más allá de los momentos más peligrosos para este proyecto, y comienza una nueva y emocionante la misión de llevar a cabo sus objetivos científicos.»

Curiosity lleva 10 instrumentos científicos con una masa total de 15 veces más grande que las cargas útiles científicas en Marte, el Spirit y Opportunity. Algunas de las herramientas son las primeras de su tipo en Marte, como un instrumento láser-combustión para el control de la composición elemental de las rocas desde la distancia. El rover utilizará un taladro y una cuchara en el extremo de su brazo robótico para recoger muestras de suelo y polvo de los interiores de las rocas, luego de tamiz y repartir estas muestras en los instrumentos de análisis de laboratorio en el interior del vehículo.

Para que todo esto sea posible, Curiosity es el doble de largo y cinco veces más pesado que Spirit y Opportunity. El sitio de aterrizaje del Cráter Gale coloca el vehículo a poca distancia de las capas de las montañas el interior del cráter. Las observaciones desde la órbita han identificado minerales de la arcilla y sulfato en las capas inferiores, lo que indica una historia húmeda.

La misión está dirigida por el JPL para la NASA la Dirección de Misiones Científicas en Washington. El vehículo fue diseñado, desarrollado y ensamblado en el JPL. JPL es una división del Instituto Tecnológico de California en Pasadena.

Para más información sobre la misión, puedes visitar: http://www.nasa.gov/mars y http://marsprogram.jpl.nasa.gov/msl.

O bien puedes seguir la misión de Curiosity en Facebook y Twitter.

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