Sorprendente aparición de estrellas en la galaxia NGC 4666

Mediante el estudio en diferentes longitudes de onda, los investigadores observaron una intensa producción estelar en una galaxia en la constelación de Virgo, NGC 4666. Este “baby boom” se acompaña de una eyección de gas masiva.

A 80 millones de años luz de la Tierra, NGC 4666 es una galaxia espiral descubierta en 1784 por William Herschel. Con su magnitud aparente de 11, necesita un telescopio de al menos 30 centímetros de diámetro para divisarla como una especie de suave esponja espacial. Es de interés para los astrónomos porque recientemente han descubierto una tasa inusualmente alta de producción de estrellas. Para NGC 4666, como para muchas otras galaxias, un fuerte ritmo de nacimientos de estrellas se asocia a menudo con interacciones gravitacionales.

En la imagen, las rayas indican la dispersión de los gases calientes movidos desde el el corazón de la galaxia NGC 4666. Las curvas alrededor de la galaxia se corresponden con diferentes niveles de intensidad del campo magnético medido con el radiotelescopio VLA (Very Large Array). Imagen: ESA / M. Ehle

La presencia de varias galaxias cercanas entre sí de hecho puede comprimir el gas, lo que desencadena el proceso de origen estelar. Este es por ejemplo el caso de NGC 1569, una galaxia muy fértil. Al ajustar la distancia gracias a las mediciones obtenidas con el Telescopio Espacial Hubble, nos hemos podido dar cuenta de que NGC 1569 se encuentra en medio de un grupo de decenas de galaxias interactuantes en su producción estelar. El mismo escenario se repite en M 82. Esta galaxia turbulenta en la constelación de la Osa Mayor se sabe que tiene tres agujeros negro y la producción de estrellas muy por encima de la media. La responsabilidad de estos problemas es la cercanía de la enorme galaxia M 81.


Un súper-tubo de gas

Para el estudio de NGC 4666, los astrónomos han utilizado inicialmente el satélite europeo XMM-Newton. El Telescopio Espacial especializado en la observación de rayos X celebra en enero toda una década de observaciones revolucionarias. XMM-Newton ha permitido el estudio de numerosas fuentes de rayos X, núcleos galácticos activos en las estrellas de neutrones a través de los inevitables agujeros negros.

Este instrumento ha completado el mapa del flujo de gas caliente en la galaxia NGC 4666. Los poderosos vientos estelares de estrellas gigantes y las supernovas en explosión. Este super-viento, como los astrónomos llaman se escapa de la parte central brillante de la galaxia y se extiende por decenas de miles de años luz.

Para proporcionar un panorama detallado de la región de NGC 4666 en el rango visible es han utilizado un telescopio de 2,2 metros en el Observatorio de La Silla en Chile. La cámara WFI (Wide Field Imager) muestra alrededor de otras galaxias como la NGC 4666 es el origen de las interacciones gravitacionales que están abriendo el corazón de la gran espiral, NGC 4668, en particular, en la parte inferior izquierda. Las observaciones complementarias del telescopio XMM-Newton y la ESO, ha descubierto una transición en la fuente de rayos X que es muy lejano un cúmulo de galaxias. Ubicado a 3 millones de años luz, se distingue en la parte inferior derecha de la imagen tomada en Chile.

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