El telescopio Hubble avista varios objetos transneptunianos

El telescopio espacial Hubble, que orbita alrededor de la Tierra captando imágenes, ha resultado un gran éxito. Ahora ha avistado catorce objetos transneptunianos de una anchura que oscila entre los cuarenta y los cien kilómetros, por lo que se especula que pueden ser restos de otros plutoides.

El telescopio espacial Hubble ha constituido un extraordinario éxito para la Astronomía. Desde su ubicación en el exterior de la atmósfera –a 593 kilómetros de la Tierra- ha facilitado imágenes hasta hace muy poco desconocidas del espacio y ha permitido que conociésemos estrellas y otros objetos cuya existencia ignorábamos.

Ahora ha descubierto catorce de los llamados objetos transneptunianos, así denominados por hallarse más allá del planeta Neptuno, en las zonas conocidas como Cinturón de Kuiper y Nube de Oort.

Foto del planeta Neptuno

El planeta Neptuno fotografiado por el Voyager

Se trata de enormes rocas de hielo –algunas de hasta cien kilómetros de ancho- que resultan muy difíciles de detectar debido a que reciben muy poca luz del Sol. También se les conoce como objetos transneptúnicos o plutoides.

Se hallan, como decíamos, más allá de Neptuno, en la misma zona donde está Plutón y que es cuna del mítico cometa Halley. Según los expertos, podría haber muchos más aún no descubiertos pero que no tardarán en ser avistados por el Hubble.


Estos objetos transneptunianos son importantes para la Astronomía. En palabras de César Fuentes, profesor de la Universidad de Arizona, antiguo miembro del Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica y máximo responsable de la investigación, «los TNOs (sus siglas en inglés) nos interesan porque son bloques de construcción sobrantes de la formación del Sistema Solar”.

Para encontrarlos, los científicos buscaron dentro de los cinco grados de la elíptica –línea del cielo que marca el plano del Sistema Solar-, que es donde se hallan la mayoría de estos objetos. Con un software especialmente desarrollado para esta investigación, analizaron imágenes captadas por el Hubble donde aparecieran rayas de luz (la forma en que aparecen en los avistamientos estas rocas). Y, posteriormente, eligieron las imágenes más nítidas y las observaron individualmente de forma detallada.

Foto del telescopio espacial Hubble

El telescopio espacial Hubble

Los resultados fueron excelentes. Se encontraron catorce objetos transneptunianos de entre cuarenta y cien kilómetros de anchura. Su imagen era muy débil –aproximadamente unos cien millones de veces más débil que los que se perciben a simple vista- y presentaban órbitas muy inclinadas, algo que no ocurre con los planetas.

Su pequeño tamaño ha hecho especular a los responsables del estudio con que podrían ser restos de objetos transneptunianos más grandes que, a lo largo de miles de millones de años, se habrían golpeado unos a otros haciéndose pedazos.

Este trabajo científico, que aún debe ser continuado, estuvo patrocinado –como decíamos- por la Universidad de Arizona y ha aparecido publicado en la revista The Astrophysical Journal.

Fuente: ABC Ciencia.
Fotos: Neptuno: Anónima en Photojournal | Hubble: NASA Goddard Photo and Video en Flickr.

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