Analizan la atmósfera de una super Tierra

En el lenguaje astrofísico, se llama super Tierra a un exoplaneta que está constituido principalmente por silicatos y posee entre dos y diez veces la masa de la Tierra. Uno de éstos es GJ 1214b y ahora un grupo de científicos ha logrado, por vez primera, analizar la composición de su atmósfera.

Dentro del lenguaje de la Astrofísica, se conoce como ‘super Tierra’ a aquél planeta constituido principalmente por silicatos, que se halla fuera del Sistema Solar y que posee entre dos y diez veces la masa de la Tierra.

Uno de ellos fue descubierto en el año 2009 y bautizado como GJ 1214b. Posee un radio de 2,6 veces el de la Tierra y es unas seis veces y media más masivo. Su estrella anfitriona se encuentra en la constelación de Ophiuchus, a una distancia de unos cuarenta años luz de nuestro planeta.

Foto de GJ 1214b

Una imagen de la super-Tierra GJ 1214b

A diferencia de lo que ocurre con la Tierra y el Sol, el astro de GJ 1214b es pequeño y tenue con relación a él. Por ello, éste la orbita a una distancia de tan sólo dos millones de kilómetros –unas setenta veces más cerca que nuestro planeta al Sol– y completa un viaje a través de su disco cada treinta y ocho horas.

Pero ahora la super Tierra GJ 1214b ha saltado al primer plano de la actualidad porque se ha conseguido analizar su atmósfera y es la primera vez que se logra en un planeta de este tipo. La investigación ha corrido a cargo de un equipo internacional de astrónomos dirigidos por Jacob Bean, del norteamericano Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, que han utilizado el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral, situado en Chile.


Para realizar su investigación, han aprovechado el momento en que GJ 1214b se hallaba frente a su estrella anfitriona, cuando la luz estelar pasa a través de la atmósfera del planeta.

Al suceder esto, según la composición química de ésta y su clima, varían las mediciones de las longitudes de onda. Seguidamente, los científicos han comparado estos datos con las que arrojarían distintas composiciones atmosféricas.

Foto que recrea un exoplaneta

Imagen que recrea artísticamente la visión de un exoplaneta

De este modo, han llegado a la hipótesis de que su atmósfera podría estar compuesta por agua en forma de vapor o por espesas nubes y brumas parecidas a las encontradas en las de Venus y Titanio.

En palabras del director de la investigación, el citado Jacob Bean«a pesar de que aún no podemos decir exactamente de qué está hecha esa atmósfera, es un apasionante paso adelante poder reducir a dos las opciones de un mundo tan distante, ya sea llena de vapor o brumosa. Ahora se necesitan observaciones de seguimiento en luz infrarroja a mayor longitud de onda para determinar cuál de estas atmósferas existe en GJ 1214b».

Fuente: Servicio de Información y Noticias Científicas.

Fotos: GJ 1214b: Luiscalcada en Wikimedia | Exoplaneta: NASA Goddard Photo and Video en Flickr.

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