¿Quién fue William James?

William James fue un filósofo y psicólogo estadounidense del siglo XIX que está considerado el padre del pragmatismo. Por estos días, se cumple un nuevo aniversario de su nacimiento, el 11 de enero de 1942.

Wm james

William James, filósofo y psicólogo norteamericano del siglo XIX, padre del pragmatismo

William James fue un filósofo y psicólogo estadounidense del siglo XIX: nacido el 11 de enero de 1842 en Nueva York, hijo de Henry James -teólogo y seguidor de Emanuel Swedenborg-, que tuvo en otro de sus hijos al gran novelista Henry James, autor de grandes obras y también crítico literario de entonces.

Se lo conoce, básicamente, por su papel decisivo en lo que fue el pragmatismo y su difusión, así como por su pensamiento conocido como ‘empirismo radical‘, cuyo postulado es que “lo único que es discutible entre los filósofos se lo puede definir en términos extraídos de la experiencia“.

Tuvo una infancia cómoda, en la que tanto él como su hermano viajaron con su familia a Europa, donde incluso concurrieron a distintas escuelas. Es así como se formó en escuelas privadas de los Estados Unidos y también europeas. De más grande, concurrió a la Escuela Científica Lawrence en la Universidad de Harvard y se graduó en 1869 de la Escuela de Medicina de Harvard. También estudió fisiología en Alemania, y ejerció como profesor de esta especialidad en Harvard hasta 1872.

Ya en 1880 comenzó como profesor de psicología y filosofía en la misma prestigiosa universidad de Boston, hasta que en 1907 cesó en dichas funciones. Entre sus obras más destacadas, se debe mencionar a ‘Principios de Psicología‘, de 1890, que marcó un hito en el pensamiento contemporáneo y lo catapultó como uno de los pensadores más respetados e influyentes de su tiempo.

En este libro trató una gran diversidad de temas, desde la existencia de Dios y la inmortalidad del alma, hasta el libre albedrío y los valores éticos.

Otras de sus obras más destacadas fueron ‘La voluntad de creer‘ (1897), ‘La inmortalidad humana’ (1898), y ‘Las variedades de la experiencia religiosa‘ (1902), todos ensayos que dejaron su marca, así como ‘Pragmatismo: un nombre nuevo para viejas formas de pensar’ (1907).

William James se opuso a los sistemas metafísicos absolutos y al monismo, por el contrario, defendía la idea de un universo plural. Su filosofía pragmática fue posteriormente desarrollada por el filósofo estadounidense John Dewey, e influyó en el pensamiento de otros varios.

Durante toda su vida mantuvo relaciones cercanas con filósofos y psicólogos de Europa, donde estuvo con frecuencia. En los últimos años fue protagonista de varios reconocimientos, tanto en su país como en el extranjero. Al fin de su vida, James era un pensador y psicólogo respetado y conocido en todo el mundo. Falleció el 26 de agosto de 1910, a los 58 años, en Chocorua, New Hampshire, Estados Unidos.

Ya póstumamente, se recopilaron varios de sus textos y artículos y se editaron otras obras, como ‘Memories and Studies’ (1911), ‘Ensayos sobre el empirismo radical’ (1912), y la más humana de todas, las ‘Letters’, cartas publicadas en 1920 por su hijo, también llamado Henry.

Foto Wikimedia

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