Encontrados fósiles de dinosaurios en clara conexión con las aves actuales

Los investigadores han descubierto una serie de huevos de dinosaurio con una característica única: son de forma oval. El descubrimiento apoya la teoría de que las aves y los terópodos no aviares, dinosaurios del período cretácico, podría tener un antepasado común.

Los investigadores han descubierto una serie de huevos de dinosaurio con una característica única: son de forma oval. El descubrimiento apoya la teoría de que las aves y los terópodos no aviares, dinosaurios del período cretácico, podría tener un antepasado común.

Aves y dinosaurios podrían tener un antepasado común

Antes de su muerte en diciembre de 2010, Nieves López Martínez, paleontóloga de la Universidad Complutense de Madrid, estaba trabajando en la búsqueda de huevos de dinosaurio con una característica muy peculiar: una forma ovoide, asimétrica. Junto con Enric Vicens, paleontólogo de la Universidad Autónoma de Barcelona, los dos científicos realizaron un análisis exhaustivo de su descubrimiento, publicado recientemente en la revista Paleontología.

El nuevo tipo de huevo de dinosaurio se le ha dado el nombre científico de Sankofa pyrenaica. Los huevos fueron descubiertos en la zona del Montsec de Lleida, en dos sitios ubicados a ambos lados de Terradets, en España.

El área del sur de los Pirineos es rica en yacimientos de huevos de dinosaurios, la mayoría de los cuales corresponden a los huevos de saurópodos del Cretácico Superior, que se remonta a más de 70 millones de años.

Durante ese período, el área era una zona costera llena de playas y deltas, que ganó terreno al mar a través de la acumulación de sedimentos. La arena y el barro de la época dieron paso, a millones de años más tarde, a la piedra arenisca y marga, donde restos de dinosaurios se pueden encontrar ahora. En las crestas de playa y tierras costeras es donde un gran grupo de dinosaurios ponían sus huevos.

Los sitios donde se realizaron los descubrimientos corresponden al Cretácico superior, entre los períodos Campaniano y Maastrichtiano, unos 70 a 83 millones de años. Los fósiles hallados pertenecen a pequeños huevos que miden unos 7 centímetros de altura y 4 cm de ancho, mientras que la cáscara de los huevos fue de 0,27 mm de promedio de espesor.

La mayoría de los huevos encontrados fueron rotos en fragmentos pequeños, pero los científicos también descubrieron huevos más o menos completos, que pueden ser fácilmente estudiados en secciones. La principal diferencia en comparación con los demás huevos desde el mismo período es su forma asimétrica, similar a la de los huevos de gallina.

Las muestras más completas muestran claramente una forma ovalada rara vez se ve en los huevos a partir del período Cretácico superior y similar a los huevos de hoy en día.

Su forma es una característica única de los huevos de terópodos del Cretácico superior y sugiere una conexión con los huevos de aves. Los huevos de dinosaurio no aviar son simétricos y alargados. La asimetría en los huevos de ave se asocia a la fisiología de las aves: que asumen esta forma, dada la existencia de un solo oviducto que puede formar un solo huevo a la vez. En este caso, el istmo, la región en el oviducto donde se crea la membrana de la cáscara del huevo, es lo que da al huevo su forma asimétrica.

Gracias a esta forma, el extremo más ancho contiene una bolsa de aire que permite que el pájaro pueda respirar en las últimas etapas de su desarrollo. Este paso evolutivo era todavía relativamente poco desarrollado en los dinosaurios.

De este modo, el huevo descubierto por investigadores de la UAB y de la UCM pueden constituir el eslabón perdido entre los dinosaurios y las aves. Sólo otro huevo, descubierto en Argentina y que corresponde a un ave primitiva de la misma época, tiene características similares. El descubrimiento apoya la teoría de que los terópodos no aviares, los dinosaurios del período Cretácico, y los pájaros podrían haber tenido un ancestro común.

Imagen: Fotolibre

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