Ácaros encontrados en ámbar, de 230 millones de años de antigüedad

Los científicos han encontrado dos ácaros biliares y una mosca agalla conservada con 230 millones de años de edad, en ámbar del Triásico de los Alpes Dolomitas, en el noreste de Italia. Estos son los primeros artrópodos (un filo de invertebrados, incluyendo insectos, arácnidos y crustáceos) que se encuentran en ámbar desde el Triásico.

Gotitas de Ámbar

Los científicos han encontrado dos ácaros biliares y una mosca agalla conservada con 230 millones de años de edad, en ámbar del Triásico de los Alpes Dolomitas, en el noreste de Italia. Estos son los primeros artrópodos (un filo de invertebrados, incluyendo insectos, arácnidos y crustáceos) que se encuentran en ámbar desde el Triásico.

Aunque los artrópodos aparecen en el registro fósil a partir del periodo Cámbrico unos 540 millones de años, estos son los más antiguos que se han descubierto  atrapados en el ámbar, 100 millones de años más viejos que los ejemplos anteriores.

Los investigadores reunieron miles de gotas de ámbar de no más de seis milímetros de largo de los afloramientos en los Dolomitas, a continuación, pasaron dos años cribados cada pequeña pieza de cualquier planta o animal que pudieran contener. Si creen que debe haber sido una experiencia dolorosamente aburrida, está en lo cierto.

Antes de la preparación, una de las manchas diminutas de color ámbar, de aproximadamente 1 milímetro de diámetro, cayó al suelo de mi laboratorio” aseguró David Grimaldi, curador de zoología de invertebrados en el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York. “Alex Schmidt y mi asistente que hizo la preparación, Paul Nascimbene, pasó cerca de tres horas buscando sobre sus manos y rodillas con linternas. No sé cómo, pero encontraron la paja en el suelo, escondido en la esquina entre dos mesas de laboratorio. Fue una época estresante”.

Fue bueno que estuviesen dedicados a la tarea, ya que de las 70.000 gotas de ámbar que se analizaron para las inclusiones, tres de ellas contenía los artrópodos innovadores: un parcial de mosca (Diptera) del tamaño de una cabeza de un alfiler, y dos nuevas especies de ácaros de rozadura. El ámbar había conservado la cabeza, antena, cuatro patas y algunos fragmentos del cuerpo de la mosca que en conjunto eran 1.5-2 milímetros de tamaño.

Uno de los ácaros, Triasacarus fedelei, tiene la forma de un gusano y es de 210 micras de largo. Debido a su forma del cuerpo y las diferencias en la estructura de la boca, los investigadores creen que puede ser un antepasado de los ácaros de la vesícula moderna. El ácaro de la segunda, Ampezzoa triassica, es incluso más pequeño en 124 micras de longitud. Su forma es más típica de los ácaros de rozadura modernos.

El ámbar conserva estas criaturas tan bien que los científicos pudieron examinarlos en detalle con el microscópico, lo que les permite identificar las características, como los diminutos filamentos de cera en la superficie del cuerpo del Triasacarus fedelei, que se cree que han contribuido a la protección de los depredadores, parásitos y los elementos. Tanto los ácaros de antes como los de hoy en día tienen dos pares de patas.

Un aspecto en el que son diferentes de sus parientes modernos es que los ácaros del Triásico se han alimentado de las coníferas, que es la resina de coníferas que se endurece el ámbar. Hoy en día el 97% de Eriophyoidea, los ácaros del grupo que pertenecen a la vesícula, se alimentan de las plantas con flores, lo que significa que los ácaros han cambiado sus hábitos alimenticios y de vida por completo cuando las especies vegetales entraron en escena alrededor de 140 millones de años.

El estudio Dolomita ámbar ha sido publicado en el último número de la revista de la Academia Nacional de Ciencias.

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